23 febrero 2010

Las 8 plantas más increíbles del mundo

Las plantas son importantes para todo el planeta pues son los productores primarios de toda la materia orgánica. Luego de millones de años de evolución, un enorme número de plantas diferentes han aparecido sobre nuestro planeta. Actualmente, cerca de 400.000 especies de plantas son conocidas, pero miles más aún permanecen sis ser descubiertas en su mayoría en los bosques tropicales. Entre estos miles de plantas algunas nos sorprende por sus particulares características y otras que son tan importantes para los humanos que toda nuestra sociedad depende de ellas:

Las Plantas Carnívoras
A pesar de su nombre, la mayor parte de estas plantas se dedican a consumir invertebrados y casi ninguna puede comer carne realmente. Existen diferentes tipos de plantas carnívoras, incluyendo a las Nepenthes con más de 120 especies nativas de Indonesia, las Filipinas y el sudeste de Asia. Nepenthes se caracteriza por tener algunas hojas modificadas con la forma de un jarro. Dentro de ese jarro la planta colecta agua de lluvia y su coloración brillante así como sustancias azucaradas segregadas por la planta atraen a insectos que caen dentro de esta mortal trampa y son digeridos lentamente. Otros tipos de planta carnívora es la Drosera que está cubierta de pequeñas glándulas que producen un líquido viscoso, donde se quedan pegados los insectos que tocan sus hojas; o la Trampa de Venus que tiene hojas modificadas como una trampa que se cierra ante el mínimo estímulo. ¿Por qué estas plantas se alimentan de insectos? Pues porque viven en lugares cuyos suelos son muy pobres en nutrientes y han evolucionado complejos mecanismos para poder capturar animales que les provean de los nutrientes faltantes.

La Planta sensible
Mimosa es una planta nativa de América, y si Ustedes pensaron que las plantas son estáticas pues Mimosa les demuestra lo contrario. Las hojas que usualmente están extendidas hacia el sol como cualquier otra planta, reaccionan ante el más mínimo roce moviéndose rápidamente hasta plegarse en su totalidad. Este movimiento es causado por un cambio en la presión de ciertas células resultando en un efecto muy atractivo y visual.

La Sábila
Sí la playa es uno de sus lugares favoritos pero usualmente se quema con el sol, entonces tiene mucho que agradecer a la Sábila o planta Aloe. Al contrario de muchas plantas medicinales que tienen que ser procesadas, cocinadas o disueltas para su uso, la Sábila viene naturalmente lista. Simplemente rompa una de sus hojas con cuidado de no dañar el resto de la planta y extraiga el gel interior, que ayuda a disminuir totalmente el dolor por las quemaduras de sol. Esta planta es muy importante en la industria de los cosméticos y medicinas y representa millones de dólares en inversiones.

Rafflesia, la gigante
Raflessia es una planta que produce la flor más grande del mundo. Fue descubierta en 1822 durante una expedición a Sumatra en el sudeste de Asia y su flor puede crecer más de un metro de diámetro y pesar casi 25 libras. La polinización de esta gigantezca flor es muy curiosa, pues depende de moscas que llegan atraídas por el olor putrefacto que la flor emite, simulando el olor de la carne podrida. Mientras las moscas recorren la flor, el polen de Rafflesia se queda pegado a su dorso y cuando visitan la próxima flor, ayudan en su polinización. A pesar de su tamaño, esta planta es muy difícil de encontrar porque cada planta toma aproximadamente de 9 a 21 meses en poderse desarrollar y la flor dura solamente 5 días.

El Helecho Inmortal
Este helecho luce como cualquier otro sin embargo tiene una capacidad increíble para soportar la deshidratación. Cuando existen sequías, las hojas de esta planta se secan y se enrollan, luciendo como un helecho café y completamente muerto. Sin embargo, a penas entra en contacto con el agua, la planta empieza a desenrollarse y vuelve a la vida sin ningún problema. Se ha estimado que esta especie puede sobrevivir hasta 100 años sin agua, luciendo muerta, para luego revivir.

El Brócoli Romano
Este brócoli además de ser comestible y sabroso es uno de los ejemplos más hermosos de modelos matemáticos en la naturaleza. Descubierto en el siglo 16 en Italia, esta planta se caracteriza por crecer formando espirales de formas similares pero organizados logarítmicamente hacia el centro. El diseño es similar a un fractal, un complicado diseño que se produce con la aplicación de reglas matemáticas. La bella de este modelo es uno de los tantos que podemos observar en la naturaleza que reflejan la complejidad de los procesos evolutivos que solamente por procesos naturales han permitido el desarrollo de tan maravillosas formas.

El Maíz
El maíz es una hierba domesticada por los indígenas de América en tiempo prehistóricos. Los indígenas Americanos cultivaban numerosas variedades desde norte hasta Sudamérica, las cuales habían sido producidas tanto por selección natural como por selección artifical. Luego del contacto con Europa, el maíz ingresó al Viejo Mundo y actualmente es uno de los cultivos más importantes que mantiene a nuestras sociedades con más de 700 millones de toneladas métricas mundiales de maíz producidas en el 2007.

El Trigo
El trigo es otra hierba que fue domesticada originalmente en Medio Oriente pero que actualmente se cultiva en todo el planeta. En el 2007, la producción mundial de trigo fue de 607 millones de toneladas, convirtiéndolo en el tercer producto alimenticio por su volumen, luego del maíz y el arroz.

Muchas de estas plantas lastimosamente se encuentran en serio peligro de desaparecer por actividades humanas y sus efectos directos o indirectos. Incluso la diversidad de plantas cultivadas o agrobiodiversidad está disminuyendo, Ecuador por ejemplo está perdiendo aceleradamente muchas de las plantas que nuestros abuelos comían, recuerden al chamburo, a la mora de castilla o a la oca. La deforestación extensa de los bosques, la tala indiscriminada, la quema extensiva, la expansión descontrolada, ineficiente e ilegal de pastizales y monocultivos, sumada a la deficiencia de nuestra sociedad para manejar nuestros desechos sólidos y líquidos, se suman a los efectos del cambio climático para amenazar a todo nuestro planeta.

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